La porte des étoiles - Episode I

Crédit : ESO

C’est un endroit comme nul autre sur Terre. L’un des plus beaux sites d’astronomie au monde, au milieu de l’un des déserts les plus arides.

Le mont Paranal, au Chili, abrite le VLT, acronyme de « Very Large Telescope ». C’est là, en plein désert d’Atacama, que les astronomes européens se relaient toute l’année pour observer l’Univers.

A 2500 mètres d’altitude, près de deux cents spécialistes, ingénieurs et techniciens pointent le télescope le plus puissant au monde vers un ciel d’une limpidité totale.

L'eldorado astronomique

En ce début d’après-midi de dimanche, le soleil est écrasant. Nous nous sommes levés à 5 heures du matin pour prendre un vol depuis Santiago. Ensuite, 2 heures de bus à travers un paysage martien. Mon confrère Matthias et moi devons réaliser deux longs reportages pour les éditions de 20 heures.

Aucune présence vivante à l'horizon, aucune végétation. Rien que le bleu intense du ciel et l'ocre rouge de la terre. A perte de vue. Sur le chemin, des mines de cuivre s'enchaînent... Jusqu'à l'apparition au loin d'une silhouette qui détonne. L’observatoire, avec ses quatre grandes coupoles, surgit soudain, perché sur son sommet, au milieu de l’océan de poussière qui nous entoure. Bienvenue au VLT…

P1020639

Crédit: ESO

De jour, le site est magnifique de désolation. Mais c'est au coucher du soleil qu'il prend toute sa dimension. Le paysage s'embrase à l'infini avant de plonger dans une nuit éblouissante. J'ai rarement vu d'endroits dans le monde aussi propice à l'observation des étoiles. En Namibie peut-être. En tout cas, le spectacle est suffisamment grandiose pour que des astronomes passionnés comme Stephane Guisard y photographient en "time-lapse" les mouvements célestes (voir vidéo ci-dessous). Le mont Paranal est un balcon avec vue splendide sur notre galaxie, la Voie Lactée.

J’avais envie d’aller au Chili depuis longtemps. Le pays est un véritable eldorado pour l’observation astronomique. Au mont Paranal, il faut beau 350 jours par an. Le ciel est d’une grande clarté, l’atmosphère très stable et sèche, en altitude… Sans pollution, ni urbaine ni lumineuse. Ce n’est pas un hasard si les européens de l’ESO (European Southern Observatory) ont décidé d’implanter là-bas leurs télescopes les plus perfectionnés.

5100 mètres d'altitude

Notre programme : le VLT pendant deux jours, puis direction l’est pour monter à 5100 mètres d’altitude, sur le plateau de Chajnantor. C’est là que les européens, les américains et les chiliens construisent ensemble ALMA, un télescope capable de sonder les zones les plus froides et sombres de notre galaxie. Pour visualiser, cela ressemble aux antennes paraboliques du film « Contact » à très haute altitude, au milieu des montagnes andines.

Avant de monter, nous devrons passer un test médical pour nous assurer que nous supporterons le manque d’oxygène. La pression atmosphérique est là-haut deux fois plus faible.

En attendant, le VLT nous ouvre ses portes. Une grande partie des découvertes astronomiques les plus marquantes ont été réalisées ici ces dernières années. Exoplanètes, trous noirs supermassifs, sursauts gamma ultraviolents, explosions de supernovae… Le bestiaire spatial s’agrandit tous les jours.

Je posterai dans les prochains jours la suite de nos pérégrinations chiliennes.

Etoiles, garde à vous !

A lire aussi

  • Damiel Über Berlin

    Fascinant ! Comme j'aimerais pouvoir y aller...

  • http://www.facebook.com/profile.php?id=1616861220 Danièle Mizuochi

    Bravo et MERCI de nous faire partager ce lieu magique !

  • http://berlherm.over-blog.com/articles-blog.html berlherm

    La vidéo est impressionante. Merci.
    L'éclairage de nos villes nous a fait perdre ce grandiose spectacle nocturne.

  • http://profile.yahoo.com/PIEQP6IRPH5QWCCAAH3AW4Y3NI marcube

    Merci pour votre reportage, merci pour le reve...
     
    Dommage que vous n'ayez pas poussé le vice a vous arreter dans n'importe quelle "posada" quelques kilometres avant le croisement sur la Route 5,  et vous auriez constaté que le "desert" n'est pas si desert, que certains ont internet a 2Mo a 30 km d'une plaque ADSL (eh, oui, la-bas la Telefonica, operateur chargé du service public, met des repeteurs sur les lignes, chose que FT ne veut pas faire chez nous pour mieux faire attendre la fibre qui narrivera jamais)...

    Dommage que vous ne parliez pas de San Pedro de Atacama, lieu que vous allez devoir traverser pour aller sur les champs de l'Alma, peuplé a plus de 50% de français qui rament actuellement pour reparer les degats des innondations du mois dernier (oui, l'été altiplanique est tres mouillé)... la seule route réparée c'est celle qui va a Toconao et donc l'Alma...

    Mais c'est vrai, l'objet c'est bien le VLT, pas le coté humain....

  • Anne-Marie Watrin Baudy

     "LE PLUS BEAU SPECTACLE DU MONDE : LES ÉTOILES...POUR TE RETROUVER DANS L'UNIVERS !."

  • Anne-Marie Watrin Baudy

    " Il faudrait  faire venir un Poète?, pour parler du chant des étoiles,qui résonne dans la Galaxie !".